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    新物種“納米變色龍”或為最小的爬行動物

    新物種“納米變色龍”或為最小的爬行動物這是馬達加斯加的一只雌性納米變色龍。這個物種可能是地球上最小的爬行動物。
    攝影:FRANK GLAW, ZOOLOGISCHE STAATSSAMMLUNG MÜNCHEN

    撰文:JASON BITTEL
     
      科學家在馬達加斯加北部的一片雨林中,發現了一種極小的變色龍。這種所謂的納米變色龍只有葵花籽大小,可以放在指尖,可能是地球上最小的爬行動物。
     
      這個新物種的正式名稱為Brookesia nana,簡稱B. nana;它們非常小,一般認為靠獵殺枯葉上的螨蟲和跳蟲為生。
     
      “第一眼看到它,我們就意識到這是一個重要發現,”馬達加斯加爬蟲學家、新研究的合著者Andolalao Rakotoarison說。這項研究發表于《自然》雜志。
     
      發現這么小的爬行動物也引發了一些有趣的問題:脊椎動物最小體型的下限在哪里。同時,這也突顯了馬達加斯驚人的生物多樣性,及其受到的嚴重威脅。科學家推測,很快這種變色龍將被列為極度瀕危物種。
     
    潛伏在草叢中
     
      和其他變色龍一樣,這種小型爬行動物也有一條會彈射出來的舌頭,用以捕捉獵物。它們在原生棲息地里,成功找到了自己的生存空間,白天在雨林地面上捕獵,晚上回到安全的草葉中。

    新物種“納米變色龍”或為最小的爬行動物
    一只雄性納米變色龍站在研究人員的指尖。它們只有葵花籽那么大。
    攝影:FRANK GLAW, ZOOLOGISCHE STAATSSAMMLUNG MÜNCHEN
     
      德國波茨坦大學的進化生物學家、研究合著者Mark Scherz說,如果黑暗中有更大的捕食者靠近,草莖的擺動提醒變色龍有危險,它們就會落入灌木叢中。
     
      到目前為止,科學家只觀察到兩只納米變色龍,雌雄各一只,都是在2012年的一次探險中捕捉到的,發現地點位于索拉塔山涼爽多雨的山區。
     
      研究人員懷疑這種納米變色龍可能是世界上最小的爬行動物。它們最有力的競爭者是迷你變色龍(Brookesia micra):2012年,這種小巧的變色龍首次亮相,穩穩地站在火柴頭上。
     
      “‘哦,它比另一種變色龍小幾毫米’,這聽上去有點傻,”Scherz說:“但當幾毫米相當于身體大小的2%或3%時,意義就大不一樣了。”
     
      “大部分科學研究就是這些微小的進步, ”Scherz補充道。
     
      由于只發現了兩個個體,科學家很難進行歸納。這個物種中的其他變色龍可能更大,也可能更小,就像人類的身高也有所不同。事實上,科學家已經知道,這個家族的變色龍,往往雌性較大,雄性較小,即性別二態性。
     
      Scherz說,確定這么小的動物是否成年,也很棘手。幸運的是,他給這只雌性變色龍做微型CT掃描時,在卵巢里發現了卵子存在的證據。“我跑上樓,心說,‘看,我們確定了,’”他回憶道。
     
      不過確定雄性變色龍的年齡有一點難度,需要仔細檢查它們的生殖器。幼年時,雄性的生殖器,即“半陰莖”,有點像光滑的氣球,但成熟后,它們會變得更復雜、更華麗。這只雄性變色龍沒有“光滑的氣球”,意味著它可能不是幼年,Scherz說,與其他體型更大的近親相比,最小的變色龍生殖器相對較大。
     
      “這只雌性變色龍肯定成年了,”馬凱特大學的進化生物學家Tony Gamble說:“看起來,雄性可能也成年了。”Gamble負責研究侏儒壁虎,沒有參與此次研究。
     
    能有多小?
     
      除了可愛,科學家表示,新發現的微小的變色龍物種也引發了一些有趣的問題:脊椎動物究竟能有多小。
     
      例如,納米變色龍比最小的鳥和哺乳動物小得多,但Scherz說,還有更小的青蛙。
     
      不過,爬行動物的最小體型總會有一個下限。部分原因在于表面積,Gamble說。雖然聽起來可能有點不合常理,但事實上,與大型動物相比,體型較小的那些,表面積與體積的比率往往更大。而比率越高,動物越容易失水。
     
      “容納能力方面,也是有一個極限的,”Gamble說。很多小型動物頭骨縮小或骨骼重疊,還有一些在進化過程中失去了完整的結構。
     
      “這就像帶著所有東西,從大房子搬進小公寓,這些東西總要放在某個地方,”Gamble說。
     
    納米變色龍的困境
     
      不幸的是,這只小變色龍的未來不太樂觀。它們所在的山區森林已經嚴重退化,Rakotoarison說。
     
      Scherz告訴我們,當地很多人買不起米或肉。貧窮和人口增長導致人們砍伐雨林,用以發展農業和飼養牲畜。根據NASA的數據,馬達加斯加94%的林地都受到森林砍伐的影響。
     
      由于生存范圍小、棲息地受到威脅,這種新發現的變色龍將會被國際自然保護聯盟列為極度瀕危物種。好消息是,最近索拉塔山被劃入馬達加斯加的一個新的保護區。
     
      “說起來很容易,‘哦,我真的希望人們停止砍伐這片森林,’”Scherz說:“但只有馬達加斯加的經濟發展起來,野生動物才有未來,因為人們要吃飯。”
     
      與此同時,Gamble說,每個新物種都在提醒科學家和公眾,馬達加斯加是一個生物多樣性非常豐富的島嶼。
     
      “在我看來,我們之所以會一直關注這樣的故事,是因為每次有了新發現,我們就會想,‘哦,天哪,我猜(生物)還可以更小一點,’”Gamble說。

    (譯者:Sky4)
    本文內容為國家地理中文網原創或者授權編譯,未經正式書面授權不得以任何形式轉載或使用。
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